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Todo de Corcho

Descubre las Propiedades, Obtención y Usos del Corcho Natural

El corcho es un tejido vegetal que proviene del tronco de una variedad de √°rbol llamada Alcornoque. Se trata de la corteza de este √°rbol, el cual la regenera a√Īo tras a√Īo. Los usos del corcho son muy diversos, y puede encontrarse en forma natural o elaborada para crear tejidos.

corcho natural alcornoque

¬ŅQu√© se puede hacer con el corcho?

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Corcho en Rollo

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Pizarra de Corcho

Las sorprendentes propiedades del Corcho

Las caracter√≠sticas del corcho son especialmente favorables para hacerlo un material √ļnico. Tanto es as√≠ que, por el momento, no se ha conseguido sintetizar de forma artificial un material con las mismas propiedades f√≠sicas del corcho.

propiedades corcho natural
  • Impermeabilidad no absoluta: Tanto los l√≠quidos como los gases no pueden atravesar este material con facilidad debido a la presencia de suberina en la composici√≥n de las paredes celulares. Por lo tanto, puede usarse para contener l√≠quidos y para dejar fluir el ox√≠geno lentamente al interior de las botellas (micro oxigenaci√≥n).
  • Es muy ligero: La densidad de este material es de 0,15 a 0,25 en relaci√≥n al agua. Por lo que es muy poco denso, y por lo tanto muy ligero. Esto se debe a que la mayor parte de su volumen es aire. Esta cualidad es muy importante a la hora de valorar la calidad del corcho. Cu√°nto menor sea su densidad, mayor ser√° su calidad.
  • Es el√°stico: La elasticidad le da al corcho la capacidad de ser deformado, pudiendo recuperar su forma original despu√©s. Es decir, recupera el volumen despu√©s de ser comprimido.
  • Se adhiere a las superficies lisas: En la superficie del material existen microventosas producidas por las cavidades entre c√©lulas, que le atribuyen un coeficiente de fricci√≥n alto. De esta manera, al contacto con una superficie lisa se adhiere a ella.
  • Es aislante: El corcho es capaz de aislar el calor y el ruido. Esto es debido a que su funci√≥n como corteza del √°rbol es la de protegerlo de la humedad y el fr√≠o. Tanto es as√≠, que tiene una capacidad aislante hasta 30 veces mayor que la del hormig√≥n.
  • Poder calor√≠fico elevado: Esta propiedad est√° relacionada con la cantidad de calor que desprende al ser quemado. La capacidad del corcho para generar calor es similar a la del carb√≥n vegetal.
  • Larga vida √ļtil: Debido a su composici√≥n  y a su impermeabilidad, el corcho tiene un bajo contenido en agua. Como consecuencia, la proliferaci√≥n de microorganismos es casi imposible. Por lo tanto ni se pudre ni se estropea con facilidad, es decir, envejece sin deteriorarse.

Usos del corcho

Hay muchas utilidades del corcho que suelen pasar desapercibidas. Unas aplicaciones habituales del corcho pasa por el uso en los tapones para botellas de vidrio, pero hay muchas más. Así que veamos para qué se utiliza el corcho:

  • Tapones de corcho: Este es el uso m√°s conocido del corcho. Gracias a las propiedades del corcho, este se convierte en el material ideal para su uso como tap√≥n. Su principal caracter√≠stica es la cuasi impermeabilidad tanto de l√≠quidos como de gases.
  • Aislamiento ac√ļstico y t√©rmico: Actualmente se est√°n produciendo paneles de corcho para aislar una estancia tanto ac√ļsticamente como t√©rmicamente. Esto se realiza gracias al corcho natural expandido.
  • Decorativo: Los nuevos estilos de decoraci√≥n se decantan por el uso de corcho en las paredes. Un tipo de corcho decorativo con losetas de distintos colores. Tambi√©n se usan en suelos ya que sus propiedades le permiten no deformarse ni romperse con facilidad.
  • Pizarras y tablones: El corcho ha sido largamente usado para hacer pizarras en las que clavar chinchetas para sujetar fotograf√≠as o notas para recordar. Tambi√©n se han usado mucho como tablones de anuncios.
  • Hogar y cocina: La industria del corcho ha producido muchos utensilios del hogar y de la cocina. Por ejemplo, se han hecho posavasos, salvamanteles…
  • Moda: Actualmente se est√° produciendo piel a base de corcho, algo que le llaman piel vegana. Este tipo de piel de corcho est√° revolucionando el mundo de la moda y se est√°n creando accesorios hechos con corcho   muy bonitos como bolsos, carteras, relojes…

Cómo se obtiene el corcho natural

Ya hemos comentado que el corcho proviene de la corteza de un √°rbol llamado Quercus suber o Alcornoque. Este tipo de √°rbol se localiza especialmente en el Mediterr√°neo occidental. Cada a√Īo, el alcornoque, genera una peridermis nueva , es decir, engrosa su corteza (el corcho). Veamos c√≥mo es la extracci√≥n del corcho:

Proceso de obtención del corcho natural

La cosecha del corcho se produce de una forma respetuosa con el √°rbol y el medio ambiente. No requiere la tala del alcornoque y su corteza se regenera de nuevo. El proceso de obtenci√≥n del corcho se llama “saca del corcho”  y las personas que lo realizan “sacadores”. El corcho se saca en √©poca de savia, o sea en verano. Pero hay un dato importante, las fechas:

¬ŅCada cuanto tiempo se saca el corcho?

Lo primero que hay que saber es que es un proceso lento y que hasta la primera “saca” deben pasar, por lo menos, 25 a√Īos. El corcho que se extrae en el primer descorche se llama bornizo. Este primer corcho natural en bruto no puede utilizarse en alimentaci√≥n, as√≠ que se destina a productos decorativos y de construcci√≥n. Luego, hay que esperar 9 a√Īos a que la corteza vuelva a estar regenerada por completo. Hasta la tercera extracci√≥n de corcho, este no puede usarse para hacer tapones. O sea, que para obtener un tap√≥n deben haber pasado unos 40 a√Īos. A partir de este momento, el corcho del alcornoque es totalmente √ļtil y se saca cada 9 a√Īos hasta la vida √ļtil del alcornoque, que son unos 170 a√Īos.

arbol del corcho alcornoque

¬ŅC√≥mo se extrae el corcho?

Realmente, la extracci√≥n de corcho es un proceso dif√≠cil de realizar. Se requiere destreza y pr√°ctica para no matar el √°rbol de un hachazo. Los sacadores van marcando rect√°ngulos grandes de corteza para poder sacarla por piezas. Estos hachazos deben ser lo suficientemente fuertes para separar el corcho del √°rbol, pero no lo bastante como para llegar a la “epidermis” del alcornoque, lo cual lo podr√≠a matar.

Los sacadores, en cada golpe que dan, mueven el hacha a modo de palanca para ir soltando la corteza del tronco. Una vez el sacador nota que la corteza ha quedado suelta, generalmente, usa el culo del hacha para hacer palanca y terminar de despegar el corcho.

¬ŅCu√°ntos kilos de corcho da un alcornoque?

Un alcornoque, en los 150 – 170 a√Īos de vida que puede tener, dar√° alrededor de 14 o 15 sacas, seg√ļn el clima. De ese alcornoque se podr√°n llegar a sacar unos 7 u 8 kilos de corcho por metro cuadrado de superficie de tronco. Pero a esas cantidades deber√° restarse la p√©rdida de masa por los procesos que tiene: 20% al secarse y otro 20% cuando se raspa y se cuece.

corcho apilado secando

La transformaci√≥n del corcho natural en corcho √ļtil como un tap√≥n

El corcho natural, una vez extra√Įdo del √°rbol debe dejarse reposar por 12 meses. Tras este per√≠odo se hace un recocido a 103 grados durante una hora y media. La siguiente fase consiste en recortar el corcho, un proceso que se hace a mano, y recocerlo, tras 4 semanas, una media hora. M√°s tarde pasa al rebaneado y, finalmente, es perforado, consiguiendo as√≠ el tap√≥n. Ya para terminar el tap√≥n pasa por unos proceso que explicamos en detalle en otro post.

Historia del corcho РSu descubrimiento como tapón de vino y champagne

origen corcho tapon

Se cuenta que el origen del corcho se remonta a 1670, cuando un monje francés apelado Dom Perignon (el inventor del champagne), en una de sus peregrinaciones a Santiago de Compostela y tras miles de intentos de conservar su bebida, dió con el corcho. Observó que los peregrinos cerraban sus cantimploras de agua con corcho y pensó que este material podría conservar su preciado champagne dentro de la botella y que soportaría la gran presión que había dentro. Hasta este descubrimiento había usado tacos de madera envueltos en telas que daban unos resultados pésimos, como podrás imaginar.

La Composición Química del Corcho

El corcho es un material misterioso, no se deja estudiar f√°cilmente, ni siquiera lo hemos podido replicar artificialmente con exactitud. Seg√ļn algunos cient√≠ficos, el corcho tienen una composici√≥n aproximadamente as√≠:

  • 45% Suberina: Este componente es el que le da la propiedad hidr√≥foba a las c√©lulas del corcho.
  • 27% Lignina: Le da a las c√©lulas una impermeabilidad y rigidez caracter√≠sticas.
  • 12% Celulosa y polisac√°ridos: Le confieren al corcho su resistencia al estiramiento.
  • 6% Taninos: Se unen a las prote√≠nas otorg√°ndoles las propiedades de insolubilidad y imputrescibilidad (que no se pudren vaya…)
  • 5% Ceroides: Encargados de dar m√°s impermeabilidad al corcho.
  • 6% Otros componentes: Una larga lista de minerales que le confieren al corcho todas sus otras propiedades y que lo hacen inimitable.
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